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Stop Diabetes Before It Starts: Part 1

By Ken Budd, AARP

One-third of adults have prediabetes, but most don’t know it

What is prediabetes? 
Let’s start with what prediabetes is not. It’s not a disease, and it has no obvious symptoms. So why should you care? Because prediabetes indicates high blood sugar, just not high enough to be type 2 diabetes — yet. It’s an indication that you’re on the path to diabetes unless you alter your eating and fitness habits. The important message: You can probably fix the problem if you take the right steps.
Who is at risk?
The biggest risk factors are obesity and a sedentary lifestyle, says Gregg Simonson, director of professional training and consulting at the International Diabetes Center in St. Louis Park, Minn. Genetics is important as well: Even lean folks who have a strong family history of diabetes can get prediabetes. The American Diabetes Association offers a test that assesses your risk. 
Why does prediabetes risk increase around age 45?
The cells of your body require insulin to absorb glucose, which they need in order to function. If you’re younger and you suffer from insulin resistance (a condition in which your cells have a harder time absorbing glucose), your more vigorous pancreas can usually compensate for the problem by manufacturing more insulin. But your pancreas becomes less effective with age, explains dietitian Hillary Wright, director for nutrition counseling for the Domar Center for Mind/Body Health in Waltham, Mass. That could cause more glucose to accumulate in the bloodstream.
What are the obvious symptoms of prediabetes?
There aren’t any. And even though roughly 1 in 3 American adults have prediabetes, 90 percent of those people don’t know it, according to the Centers for Disease Control and Prevention (CDC). That’s why you should get screened starting at age 45. If you have major risk factors, such as obesity and family history, you should get tested even sooner. 
“Screen early and screen annually,” Simonson says. “If there are no other risk factors, you can probably do it every three years.”
Does prediabetes always lead to type 2 diabetes?
About 15 percent to 30 percent of people with prediabetes will develop type 2 diabetes within five years if they don’t lose weight or engage in moderate physical activity, the CDC reports. And those percentages increase as people age: A 45-year-old with prediabetes has a 74 percent lifetime risk of progressing to type 2 diabetes, says a study published in the Lancet Diabetes & Endocrinology.
Prediabetes means your blood sugar is higher than normal, but not high enough to be classified as type 2 diabetes.
But prediabetes often can be reversed. Losing as little as 7 percent of your weight can prevent it from progressing to type 2 diabetes, according to the Diabetes Prevention Program, a landmark prediabetes study of more than 3,000 adults published in the New England Journal of Medicine in 2002.
“Weight gain causes harmful changes that strain your ability to properly use insulin,” says Samar Hafida, M.D., an endocrinologist with the Joslin Diabetes Center in Boston. Hafida adds that overweight people are up to five times more likely to develop diabetes than someone at a normal weight. 




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Detén la diabetes antes de que empiece

Un tercio de adultos tiene prediabetes, pero la mayoría no lo sabe.

¿Qué es la prediabetes?
Comencemos por lo que no es la prediabetes: no es una enfermedad y no tiene síntomas evidentes. Entonces, ¿por qué debe importarte? Porque la prediabetes indica azúcar alta en la sangre, simplemente no lo suficientemente alta como para presentar diabetes tipo 2 (todavía). Es una indicación de que estás en camino a presentar diabetes, a menos que cambies tus hábitos de alimentación y ejercicio. El mensaje importante es que puedes solucionar el problema si tomas los pasos adecuados.
¿Quiénes están en riesgo?
Los principales factores de riesgo son la obesidad y un estilo de vida sedentario, dice Gregg Simonson, director de capacitación y consultoría profesionales del International Diabetes Center en St. Louis Park, Minnesota. Los aspectos genéticos también son importantes: incluso personas delgadas con antecedentes familiares marcados de diabetes pueden presentar prediabetes. La American Diabetes Association (Asociación Estadounidense de la Diabetes) ofrece una prueba (en inglés) para evaluar el riesgo.

¿Por qué el riesgo de prediabetes aumenta aproximadamente a los 45 años?
Las células del cuerpo necesitan insulina para absorber la glucosa, la que necesitan para poder funcionar. Si eres joven y sufres de resistencia a la insulina (una afección en la que las células tienen dificultad en absorber la glucosa), un páncreas más vigoroso suele poder compensar el problema al producir más insulina. Pero el páncreas se vuelve menos efectivo con la edad, explica Hillary Wright, nutricionista y directora de asesoría nutricional del Domar Center for Mind/Body Health en Waltham, Massachusetts. Esto podría hacer que se acumule más glucosa en el torrente sanguíneo.
¿Cuáles son los síntomas evidentes de la prediabetes?
No hay ninguno, y aunque aproximadamente 1 de 3 adultos en el país tiene prediabetes, el 90% de esas personas no lo saben, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Es por esto que debes hacerte la prueba de detección a partir de los 45 años. Si tienes factores de riesgo importantes, como obesidad y antecedentes familiares, debes hacerte la prueba incluso antes.
“Hazte la prueba de detección temprano y anualmente”, indica Simonson. “Si no hay ningún otro factor de riesgo, probablemente puedes hacértela cada 3 años”.
¿La prediabetes siempre causa diabetes tipo 2?
Cerca del 15 al 30% de las personas con prediabetes presentará diabetes tipo 2 en 5 años si no bajan de peso o practican actividad física moderada, notifican los CDC. Y esos porcentajes se incrementan a medida que envejecen las personas: una persona de 45 años con prediabetes tiene un riesgo de por vida del 74% de presentar diabetes tipo 2, se afirma en un estudio publicado en The Lancet Diabetes & Endocrinology.
La prediabetes significa que el azúcar en la sangre es más alto de lo normal, pero no lo suficientemente alta como para clasificarse como diabetes tipo 2.
Pero la prediabetes suele ser reversible. Bajar hasta el 7% del peso puede evitar que se convierta en diabetes de tipo 2, según el Diabetes Prevention Program, un estudio de referencia sobre la prediabetes de más de 3,000 adultos, publicado en el New England Journal of Medicine en el 2002.
“El aumento de peso causa cambios nocivos que sobrecargan la capacidad para usar la insulina adecuadamente”, dice la Dra. Samar Hafida, endocrinóloga del Joslin Diabetes Center en Boston. La Dra. Hafida añade que las personas con sobrepeso son 5 veces más propensas a presentar diabetes que alguien con peso normal.

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