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KCMO debates free bus fares as KCATA prepares for budget decision

By Tere Siqueira

The Kansas City Area Transportation Authority (KCATA) is about to make a budgetary decision for this year as the Kansas City, Missouri, agency deliberates over the future of its zero-fare bus policy.
Started in 2020 and funded initially by COVID-19 relief dollars, the policy was a first for a major U.S. city, Celisa Calacal reported in a November 2023 story for KCUR-FM (89.3). But those COVID relief funds are expected to be depleted by 2025.
In addition, as various media outlets have reported, the free fare initiative drastically reduced the KCATA’s revenue streams. Before the policy, ticket sales accounted for between 7 and 12 percent of the agency’s total revenue – roughly $9 million in 2019, Calacal stated in a follow-up story in December. The KCATA has received some compensation for the loss of ticket revenue via the city’s ½-cent sales tax, which contributed $4.8 million in 2022.
But as the KCATA wrestles with revenue dips and other financial challenges, the zero-fare program has been praised for making jobs, schools and health care facilities more accessible, particularly for those without a personal vehicle or access to one. KCTV5 recently reported that providing free transportation has been a godsend for working-class individuals, who have accounted for more than 1 million monthly trips on RideKC buses. And reinstating fares might cause ridership to drop substantially, even though it could generate between $5 million and $7 million in unrestricted funds that could be earmarked for capital improvements.
Agency leaders are examining more than financial issues. Those other issues include delays, route changes, a bus operator shortage and improvement of the bus system’s coverage and efficiency.
Supported by grants, the University of Missouri-Kansas City is examining the program’s long-term feasibility, journalist Mary Sanchez reported in December.


KCMO debate tarifas de autobús gratuitas mientras KCATA se prepara para decisión presupuestaria

La Kansas City Area Transportation Authority (KCATA) está a punto de tomar una decisión presupuestaria para este año mientras que la agencia de Kansas City, Missouri, delibera sobre el futuro de su política de autobuses con tarifa cero.
Iniciada en 2020 y financiada inicialmente con fondos de alivio por COVID-19, la política fue la primera para una gran ciudad de EE. UU., informó Celisa Calacal en una historia de noviembre de 2023 para KCUR-FM (89.3). Pero se espera que esos fondos de alivio por COVID se agoten para 2025.
Además, como han informado varios medios de comunicación, la iniciativa de tarifa gratuita redujo drásticamente los ingresos de la KCATA. Antes de la política, las ventas de boletos representaban entre el 7 y el 12 por ciento del ingreso total de la agencia, aproximadamente $9 millones en 2019, indicó Calacal en una historia de seguimiento en diciembre. La KCATA ha recibido alguna compensación por la pérdida de ingresos de boletos a través del impuesto de ventas del ½ centavo de la ciudad, que contribuyó con $4.8 millones en 2022.
Pero mientras la KCATA lidia con la disminución de ingresos y otros desafíos financieros, el programa de tarifa cero ha sido elogiado por hacer que los trabajos, las escuelas y las instalaciones de atención médica sean más accesibles, especialmente para aquellos sin un vehículo personal o acceso a uno. KCTV5 informó recientemente que proporcionar transporte gratuito ha sido una bendición para las personas de la clase trabajadora, que han representado más de 1 millón de viajes mensuales en los autobuses RideKC. El restablecer las tarifas podría causar una disminución sustancial en la cantidad de usuarios, aunque podría generar entre $5 millones y $7 millones en fondos no restringidos que podrían destinarse a mejoras de capital.
Los líderes de la agencia están examinando más que problemas financieros. Estos otros problemas incluyen retrasos, cambios de ruta, escasez de operadores de autobuses y mejora de la cobertura y eficiencia del sistema de autobuses.
Apoyado por subvenciones, la Universidad de Missouri-Kansas City está examinando la viabilidad a largo plazo del programa, informó la periodista Mary Sanchez en diciembre.

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