Mexico’s Unquiet Ones

By Jorge Ramos

To Sergio Aguayo — for if one journalist is attacked, we all are.
There’s nothing quite like being a journalist in Mexico. On the one hand, those of us who wake up early enough have the chance every weekday to speak directly to the president, Andrés Manuel López Obrador, during his morning news conferences, known as “mañaneras.”
On the other hand, we are constantly under threat: Mexico is one of the deadliest countries in the world for independent reporting. And it isn’t only organized crime that makes our profession so dangerous.
No other president in the world holds an open news conference every weekday like AMLO, as he is known. At the two mañaneras I attended in Mexico City I was able to ask the president tough questions about the alarming number of killings during his first year in office, without fear of censorship. (According to official figures, there were 34,582 murders in 2019, making it the bloodiest year in Mexico’s modern history.)
Of course, AMLO primarily uses these morning news conferences, which can last for more than two hours, for his own purposes — to set his agenda for the day, differentiate himself from his predecessors and deflect criticism. But they are also arenas for free inquiry: Reporters ask whatever they want and the president answers. Everybody is happy.
Sadly for Mexican journalists, the world outside AMLO’s mañaneras isn’t so straightforward. Consider the case of Sergio Aguayo, an academic and editorial writer for the newspaper Reforma. In 2016, Humberto Moreira, a former governor of Coahuila state and former leader of the Institutional Revolutionary Party, sued Aguayo after he wrote a column accusing Moreira of corruption. In the latest twist in a long-running lawsuit, a judge in Mexico City late last month ordered Aguayo to pay roughly half a million dollars for the “moral damage” caused by his criticism of Moreira.
Though Aguayo became a target of the Mexican government before AMLO came to power, his case highlights a hostility toward journalists that remains pervasive today. The president claims that he has “never used stigmatizing language against journalists.” But that’s simply untrue; he has called us hypocrites, criminals and know-it-alls, and characterized us as “two-faced” and “fifí” (or “posh”), among other things.
Words do matter; they have the real power to influence people. The president’s evident disdain for some members of the press has clearly played a role in motivating his most dedicated followers — known as “AMLOvers” — to attack any who dare to question him on social media, ignoring the fact that it is our job to do precisely that. This, in turn, has put the brave correspondents reporting on drug trafficking and political corruption in an increasingly vulnerable position.
Since López Obrador took office in December 2018, 11 journalists have been killed in Mexico, according to Article 19, a human rights organization. Between 2000 and 2019, 131 journalists were killed, making Mexico one of the most dangerous countries in the world for members of the press.
Even more unnerving is the percentage of those murders that remain unpunished. The Committee to Protect Journalists ranked Mexico the seventh-worst country in its 2019 Global Impunity Index, putting it in the company of war-torn nations like Somalia, Syria and Iraq. In Mexico, if a journalist is murdered, nothing happens.
Another way to silence journalists in Mexico is to criminalize their work. At a recent mañanera, the professor and Reforma columnist Denise Dresser confronted the president with the fact that a high-ranking member of his Cabinet intended to sponsor a judicial reform package that punishes the press for doing its job, in part by sending journalists to prison for defamation. “That won’t happen,” AMLO said, distancing himself from the proposal. “We are committed to defending our freedom of speech [and] the right to dissent.” Hopefully, these comments will put a stop to any further efforts to intimidate the press.
Journalism in Mexico is not like it used to be, and in some ways things have improved. Long gone is the culture that prevailed from the 1940s through the 1960s that Enrique Serna has portrayed in “El Vendedor de Silencio.” Serna’s novel revolves around the life of the reporter Carlos Denegri, and the unabashed corruption that in those decades connected politicians and the press. Nor is Mexico the same country I left in 1983, when orders to censor the media came directly from the presidential mansion. Besides a handful of rebels, who paid a dear price, few journalists dared to stand up to the corruption.
Today, some of the best and bravest female journalists I know are working in Mexico. As a result of their investigative work over the past two decades, the nation’s most abusive politicians have found themselves with their backs against the wall. Mexico is a better place thanks to these women.
Journalism is not a profession for quiet people. Our job is to act as counterweights to those in power — whoever they may be — and to ask tough questions of the kind that make their hands sweat. López Obrador has to understand that this is nothing personal: Journalism is essential for the preservation of sound democracies. We will continue to question AMLO and his policies, not because we wish our nation any harm, but because Mexico deserves incisive criticism and a real debate of ideas.
The president can and should do more to protect journalists and their work, and changing the language he uses to talk about the press during his news conferences would be a good place to start. He must also ensure that his administration does not introduce bills that criminalize journalists who criticize those in power. Disagreements, even strong ones, are part of any functioning democracy, and should not be construed as personal attacks.
It’s been incredibly refreshing to witness the wave of solidarity that has risen up in support of my colleague Sergio Aguayo, particularly given the cruelty that so many journalists normally face in Mexico.
You are not alone, Sergio. You are not alone.




___________________________________________________________________________________________

Ser periodista en México
EN UNA DE LAS NACIONES MÁS PELIGROSAS PARA EJERCER EL OFICIO, EL PRESIDENTE DEBE COMPROMETERSE A PROTEGER EL TRABAJO Y LA VIDA DE LOS REPORTEROS, AUNQUE SEAN CRÍTICOS DE SU GOBIERNO. EL SILENCIO MATA A LAS DEMOCRACIAS.
Para Sergio Aguayo, porque si atacan a un periodista, nos atacan a todos.
No hay nada como ser periodista en México. Por una parte, si te levantas muy temprano de lunes a viernes, puedes hablar directamente con el Presidente en sus conferencias de prensa, mejor conocidas como las Mañaneras. Pero, por la otra, México es uno de los países más peligrosos del mundo para ejercer el periodismo independiente. Y el peligro no viene únicamente de los grupos del crimen organizado.
Ningún presidente en el planeta da una conferencia de prensa diaria como lo hace Andrés Manuel López Obrador. Yo he asistido a dos de ellas en Ciudad de México y puedo constatar que pregunté con absoluta libertad, sin ninguna presión o censura, sobre las terribles cifras de asesinatos en el primer año de su gobierno. (Sólo en 2019 hubo 34.582 homicidios dolosos, según cifras oficiales, lo que lo convierte en el año más violento registrado en la historia moderna del país).
Aunque el Presidente usa las Mañaneras —que a veces duran hasta más de dos horas— para establecer la agenda del día, diferenciarse de sus predecesores, defenderse de críticas y flotar algunas de sus ocurrencias, en apariencia la libertad de expresión está garantizada: los periodistas preguntan, el presidente responde y todos felices. Pero las cosas no son tan sencillas, como prueba el caso del académico y editorialista del diario Reforma, Sergio Aguayo, asediado judicialmente desde 2016 por criticar a Humberto Moreira, exgobernador y exdirigente del PRI. La demanda en su contra establece un precedente muy peligroso para la libertad de expresión.
La persecución contra Aguayo no inició durante el gobierno de López Obrador. Pero hace unos días, un juez de Ciudad de México —que no tiene nada que ver con el gobierno de AMLO— le ordenó pagar al analista alrededor de medio millón de dólares por sus críticas a Moreira por presunto daño moral. El juicio continúa, pero sobre todo continúa un ambiente hostil para ejercer crítica y periodismo en México.
Desde su posición de autoridad, López Obrador ha estereotipado y menospreciado el trabajo de algunos reporteros que no coinciden con él. En una Mañanera, el Presidente dijo que “nunca he utilizado un lenguaje que estigmatice a los periodistas”. Pero en múltiples ocasiones ha llamado a los periodistas “fifís”, “prensa vendida”, “hipócritas”, “chayote”, “el hampa”, “fantoches”, “sabelotodo” y “doble cara”, entre otros calificativos.
Las palabras importan, impactan, influyen. Estas expresiones presidenciales contra algunos miembros de la prensa tienen dos consecuencias negativas: que varios de sus seguidores —identificados como “amlovers”— bombardean con ataques e insultos en las redes sociales a quienes cuestionan al Presidente sin entender que ese es nuestro trabajo. Y, lo más grave, pone en una posición aún más vulnerable a los aguerridos corresponsales que reportan desde poblaciones pequeñas sobre narcotraficantes y autoridades corruptas.
Desde que López Obrador llegó a la presidencia han sido asesinados 11 reporteros en México, de acuerdo con la organización Artículo 19. Y desde el año 2000 ya van 131 periodistas que pierden la vida, lo que convierte a México en uno de los países del mundo más peligrosos para la prensa. Esta situación se hace más sombría cuando se revisan los porcentajes de impunidad por esos asesinatos. El Comité para la Protección de los Periodistas incluyó a México —junto a Somalia, Siria e Irak— en la lista de países con la mayor impunidad para resolver casos de homicidios a periodistas. En México matan a un periodista y no pasa nada.
Otra forma de presionar a los periodistas — y de tratar de callarlos— es criminalizando su trabajo. En una reciente Mañanera, la profesora y periodista Denise Dresser confrontó al Presidente al decirle que un importante miembro de su gabinete estaba considerando una reforma judicial que penalizaría la labor de la prensa, con la posibilidad incluso de cárcel en casos de difamación. “Eso no va a pasar”, dijo AMLO, distanciándose de la propuesta. “Nosotros tenemos el compromiso de garantizar la libertad de expresión […], el derecho a disentir”. Ese intercambio con Denise debería parar en seco cualquier intento de intimidar a la prensa.
El México actual es otro. Ya no es el país de mediados del siglo pasado que describe con maestría Enrique Serna en su novela El vendedor de silencio. El libro se centra en la vida del periodista Carlos Denegri y en la grosera corrupción que por décadas imperó entre la prensa y los políticos. México tampoco es el que yo dejé en 1983, cuando había una censura directa de la casa presidencial de Los Pinos hacia los medios de comunicación. Pocos, rebeldes y a un costo altísimo, desafiaron esa corrupción y censura dentro del país.
México tiene hoy a algunas de las mejores y más valientes periodistas que yo conozco: sus denuncias y sus reportajes investigativos en las últimas dos décadas han puesto contra la pared al viejo sistema y a los políticos más abusivos. México es mejor gracias a ellas.
El periodismo no es una profesión para silenciosos. Nuestro trabajo es ser contrapoder (sin importar quien esté en el gobierno). Y nos toca hacer las preguntas difíciles, esas que te hacen sudar las manos. El presidente López Obrador tiene que entender que esto no es personal: la labor periodística o crítica es una condición necesaria para una democracia sana. Lo criticamos y cuestionamos, y lo seguiremos haciendo, no porque le deseemos mal a México, sino porque el país merece y necesita el debate de ideas, la confrontación argumentada, el señalamiento incisivo. El silencio mata a las democracias.
López Obrador puede y debe hacer más para proteger el trabajo y la vida de los periodistas, empezando por el lenguaje que usa en las Mañaneras y asegurándose de que nadie en su gobierno adelante leyes que criminalicen a editorialistas y críticos del poder. Disentir, incluso con firmeza, es parte de toda democracia, no un ataque personal a la presidencia.
Quiero terminar con una nota personal. La ola de solidaridad con un colega ha sido refrescante en un país tan cruel con sus periodistas. Al final de cuentas de lo único que se trata, Sergio, es que sepas que no estás solo.

 

Check Also

The Deadliest Year

By Jorge Ramos Last April I attended a “mañanera,” one of the morning news conferences …

jQuery('#pum-123') .on('pumBeforeOpen', function () { var $video = jQuery('video', jQuery(this)); $video[0].play(); })